– Dette er “himmelriket på jorden”! Vi ble forelsket i Risør, står det i en kommentar til Det Lille Hotel fra den strålende fornøyde hotellgjesten Heidi Follestad og mannen hennes. De falt så pladask etter et ferieopphold i påsken, at de like godt kjøpte seg hus i byen.

– Det ble den dyreste påskeferien jeg har hatt, spøker Heidi og ler høyt. Ved en ren tilfeldighet kom hun over det spesielle hotellet med resepsjon i Storgata i Risør.
– De som ikke har vært i Sjømannsuitene burde unne seg et besøk, anbefaler hun varmt.
Med den vernede småhusbebyggelsen i Risør sentrum, er storhotelldrift en fiffig utfordring – det finnes rett og slett ikke bygninger som egner seg til formålet. Derfor er idéen bak Det Lille Hotel enkel og genial: spredt på forskjellige steder i byen ligger sjarmerende leiligheter, såkalte Sjømannsuiter der du kan oppleve stemningsfull overnatting og føle på småbylivets hvilepuls. Hver suite har sine unike kvaliteter.

Herskapelig
– Vi har bodd i nesten alle sammen. Den lyse, lille Los-suiten er en av våre favoritter. Og Den norske Amerikalinjen som vender ut mot Krags gate burde nesten vært et museum, den er verdt et besøk alene, forteller Heidi. Alle suitene har eget kjøkken, men hotellets kjøkkensjef David Arnesen serverer også en herskapelig frokost i hotellrestauranten Seilet. – Og den frokosten er langt fra de vanlige storkjøkkenvariantene som man får andre steder, sier Heidi, som heretter kommer til å innta frokosten på sin egen nyervervede Risør-kjøkkenbenk. – Dessuten er Det Lille Hotell mer enn et overnattingssted, det er et eget opplevelsessenter! Det er vel verdt å følge med på hva de arrangerer av øl- og vinsmaking, matkurs og ikke minst den helt fantastiske 17. mai-frokosten der Risør-kransen er en sentral rett – helt fantastisk, skryter hun.

Sjarmerer de blaserte
Hotellvert Kristofer Torkildsen smiler fornøyd når han får høre om den tidligere gjestens gode opplevelse på hotellet. Han står for den daglige driften av Det Lille Hotel som er Oddvar og Barbro Halvvorsens livsverk, og er ikke overrasket over at byen har lokket til seg enda en tilflytter – han har selv gjort den samme reisen for snart ti år siden.
– Jeg har inntrykk av at det gjerne er de blaserte og bereiste som blir mest sjarmert av Risør. De lar seg fange av det genuine, av atmosfæren i byen som er behagelig avslappet i forhold til noen andre typiske sommersteder langs kysten.

«Nå kan jeg dø»
Etter å ha jobbet med Det Lille Hotel i snart tre år, har Torkildsen samlet et utall historier i møte med sine gjester. Flere av dem er blitt nære venner som stadig kommer igjen.
– I juni hadde vi en gjest fra Los Angeles som erklærte at «nå kan jeg dø!», etter at hun fikk ta en selfie og slå av en prat med Leif Ove Andsnes og et par andre verdensstjerner under Risør Kammermusikkfest. Det er klart at det er moro når folk blir så fornøyd, smiler Kristofer.
I sommer kom han i prat med en turist som tok en kaffe på hotellets uteservering. Det viste seg at mannen var innehaver av tre store hoteller i Melbourne. – Da måtte jeg jo nesten ta ham med på en omvisning i suitene i Buvika og i sentrum. Han ble helt i fyr og flamme, og utbrøt at «dette MÅ min bror i USA oppleve!» Etter å ha fått bekreftet at nærmeste flyplass var i Kristiansand, var han på tråden for å få broren til å kaste seg i privat-jeten sammen med familien. Slike opplevelser er morsomme høydepunkter i hverdagen, forteller Torkildsen